Глава 1

Новости с севера страны откровенно пугали. Марджорис, младшая принцесса королевского дома Вестории, решительно постучала в двери маминого кабинета и вошла, не дожидаясь ответа. Королева сидела за рабочим столом, склонив голову на переплетённые в замок руки. Она ровным счётом никак никак не отреагировала на вторжение, и принцесса на несколько мгновений замерла, с надеждой смотря на мать, но та и дальше продолжала молчать в своем странном оцепенении. Девушка, вздохнув, заговорила первая.

— Ваше Величество, из Дага неутешительные новости. Медицинский корпус не справляется. Все госпитали забиты, люди умирают прямо на улицах. В Улирте ситуация ухудшается, как и в Ашту. Болезнь движется к столице и, если ее не остановить, скоро вся Вестория будет охвачена эпидемией, — Марджорис перевела дыхание и продолжила докладывать, надеясь добиться хоть какой-то реакции от матери. — Маги сбились с ног. Эта дрянь, непонятного происхождения, явно имеет магическую составляющую, но там столько всего намешано, что пока понять, как преодолеть эту заразу не получается.

Фелисианна подняла голову и тусклыми глазами взглянула на дочь. Скрипучий равнодушный голос больно резанул по нервам.

— Где Фриделис?

— Он в Магдепартаменте, — девушка нервно передернула плечами — Мама, что с тобой?

Ей было страшно. Чувство неотвратимости и надвигающейся беды поселилось в душе, сжимая в ледяном кулаке испуганное сердце. Явно случилось ещё что-то, помимо эпидемии. Мать пугала всем своим видом и странным поведением. Никогда раньше девушка не видела её такой… надломленной, наверное. Почему-то именно это слово приходило на ум, при взгляде на эту, всегда сильную и решительную, а сейчас дико безучастную женщину.

Королева прикрыла глаза подрагивающей рукой.

— Я все скажу, Рисса, но позови сначала Фрида. Мне нужно поговорить с вами обоими. А пока найди Йена. У меня есть для него указания. Иди! Я жду вас с братом.

несколько мгновений помедлила, а потом все-таки кивнула, соглашаясь. Ладно. Она подождёт этого обещанного разговора. Вздохнув, развернулась и направилась к двери. В приемной сидела только Ами. Оторвавшись от каких-то документов, она вопросительно взглянула на девушку, как только та вышла.

— Ами, найди коммодора Макки, королева ждёт его у себя. И отправь посланца к принцу, у ее величества для него важные сведения, — передала распоряжения матери Рисса.

И лишь дождавшись, когда останется в приёмной одна, позволила себе обессиленно опустить плечи. Она старалась держать лицо, её этому учили с детства, но последние события выбивали почву из-под ног, заставляя чувствовать себя беспомощной щепкой в сокрушительном водовороте.

Вот и сейчас каким-то внутренним чутьём знала, что случилось что-то очень страшное. Мать вела себя так странно. Более того, она вообще не была на себя похожа, словно её подменили. Девушка привыкла видеть в родителях пример во всём. Королева Фелисианна всегда казалась ей несокрушимой как водная стихия, она могла быть, как мягкой и ласковой со своими родными, так и безжалостной, жестокой со своими врагами. Отец же, являясь её принцем консортом, всегда поддерживал свою супругу во всем, давая необходимую опору и возможность побыть слабой наедине, когда больше никто не видит. Жаль, что его сейчас здесь нет. Но скоро ведь вернётся. И поможет решить все проблемы. Хотелось верить, что всё будет хорошо. Они ведь справятся! Должны!

Девушка доплелась до оконной ниши, где с ранних лет любила прятаться, и с ностальгическим удовольствием села на подоконник, решив, что подождёт Фрида здесь, а потом они вместе узнают в чём дело. Подтянув ноги к себе и обхватив колени руками, она молча уставилась в окно. За портьерами девушку было почти не видно, что создавало иллюзию уединённости и уюта. Поймав в оконном стекле своё отражение, принцесса невольно заглянула в собственные глаза. Расширенные зрачки, темные круги на половину лица от усталости. Пожалуй, стоит пока отказаться от учёбы. Маме нужна её помощь. Это более приоритетно и важно.

Принцесса училась на втором курсе Королевской Академии и пыталась совмещать образовательный процесс с возложенными на неё государственными делами. Да, наследником был её старший брат, но образование они получали равное, за исключением, разве что, боевой подготовки. Девушку тренировали другие наставники, обучая стилю боя, более подходящему для женщины. Рисса любила учится и ей очень нравилось быть полезной для своей страны. Вот уже второй год она принимала полноценное участие в заседаниях королевского совета вместе с братом и, несмотря на юный возраст, к её мнению научились прислушиваться.

Щелчок дверного замка выдернул девушку из задумчивости. Это в приемную вернулась Ами. Мельком бросив взгляд в сторону окна, та, легонько кивнув, заняла своё место за рабочим столом. Ещё через несколько минут, дверь снова открылась. На этот раз пороге показался высокий широкоплечий и светловолосый мужчина в военном мундире, заставив Риссу податься назад, скрываясь за портьерами. Коммодор Йен Макки, командующий королевской гвардией, а заодно лучший друг и наперсник наследного принца, казалось, её не заметил, но Рисса не тешила себя напрасными иллюзиями, разве что надеждой на его понятливость. Ами быстро поднялась и, постучав, зашла в королевский кабинет, чтобы доложить о посетителе. Выйдя, она кивнула:

— Проходите коммодор, её величество вас ожидает.

Стоило тому скрыться за дверью, Рисса облегчённо выдохнула. Ей не очень хотелось сталкиваться с доблестным командующим с глазу на глаз. Точнее, совсем не хотелось. Последнее время девушке казалось, что этот суровый мужчина как-то неоднозначно интересуется её персоной. Она, конечно, понимала, что может быть интересна противоположному полу, притом не только, как принцесса, но до сих пор ничего такого особого не замечала от других и это пока её вполне устраивало. Йен же смотрел так, что Рисса начинала нервничать, она не знала, как себя вести и как реагировать. С одной стороны, ей было приятно его внимание, с другой — коммодор не вызывал у неё ответных чувств. Поэтому и старалась девушка избегать мужчину, дабы лишний раз не обращать на себя внимание.

Мысли о коммодоре на некоторое время отвлекли её от переживаний, но ненадолго.

— Ами, а кто сегодня приходил к её величеству, до меня? — все-таки не выдержала принцесса.

— Только Глава Службы безопасности, ваше высочество, — не отрываясь от бумаг, ответила секретарь. — Все остальные встречи её величество отменила.

Рисса вздохнула. Это настораживало ещё больше. Рикс мог сообщить что-угодно. Должность у него такая. И вот как теперь себя не накручивать? Она устало склонила голову на колени и постаралась расслабиться. Давно не видевший отдыха организм взял своё и девушка, сама не заметила, как задремала. Проснулась резко, услышав щелчок двери и голос брата.

— Ами, её величество у себя?

Высунувшись из-за портьеры, Рисса осоловевшими глазами увидела, как Фрид нетерпеливо проводит рукой по волосам. Была у него такая привычка, когда нервничал, трепать свою темную шевелюру.

— Да, ваше высочество, у неё сейчас коммодор Макки.

— А где принцесса?

— Я здесь, — она спустила ноги с подоконника. Сонно потянулась, распрямляя затёкшие мышцы. — Есть какие-то новости из департамента? — с надеждой глянула на брата.

— К сожалению, ничего нового. Магистры засели в лабораториях, ищут, — принц подошёл к сестре, мягко погладил по голове, заправил выбившуюся из косы смоляную прядь за ухо. — Ты как? Выглядишь усталой. Зачем мама звала, не знаешь?

Девушка позволила себе мгновение слабости и прислонилась к брату.

— Я не знаю точно. Сказала, что нужно поговорить с нами обоими. Мне тревожно, Фрид. Так тревожно! Что-то стряслось ужасное! Я уверена в этом, чувствую!

Надёжные руки бережно обняли девичьи плечи.

— Давай сначала поговорим с матерью. — Принц говорил спокойно, уверенно, пытаясь успокоить сестру. — Не переживай преждевременно. Ты ведь знаешь, что это бесполезно. Пойдем.

— Там Йен, — напомнила принцесса, когда брат взял её за руку.

— И в чём проблема? — Фрид вопросительно уставился на неё. От него не укрылось странное поведение лучшего друга и младшей сестры. Пристальные пламенные взгляды от одного и неловкое смущение и нервозность от другой. — Тебя расстраивает его внимание?

Рисса вскинула взгляд на него. Неужели заметил? Хотя проницательности брату не занимать, как и внимательности. Поэтому, вздохнув, она молча кивнула.

— Почему? Он тебе неприятен?

— Нет, — пожала она неловко плечами. — Коммодор не вызывает во мне неприязни. Я уважаю его как человека и твоего друга. Но это всё. Мне приятен его интерес, но ответных чувств я не испытываю.

Принц ещё мгновение рассматривал сестру. Жаль. Это был бы замечательный союз. Видя увлечённость Йена, он, по правде говоря, надеялся, что из них может выйти замечательная пара. Хотя, ведь ещё ничего не потеряно. Рисса — совсем девочка. В свои восемнадцать она порой поражала умом и рассудительностью, но всё равно оставалась наивным ребёнком во всём, что касалось отношений, больше придавая значения образованию. Так что друг ещё имеет все шансы пробудить ответные чувства в маленькой принцессе. Но это всё потом. Сейчас нужно встретиться с матерью.

— Пойдём, Рисса. Мама, ждёт нас. — Он мягко увлёк девушку за собой. Постучал и, услышав тихое "Войдите", решительно открыл дверь.

— Вы звали нас, ваше величество?

Королева всё так же сидела за своим столом, а перед ней лежали какие-то документы и карты. Коммодор как раз склонился над одной из них и что-то изучал. Стоило им войти, он резко вскинул голову, кивком поприветствовав принца, а потом его пристальный взгляд остановился на принцессе. Фелисианна тоже посмотрела на своих детей, её глаза теперь казались ещё более стеклянными и бездушными. Рисса вздрогнула, Фрид застыл. Аура матери полыхала чёрной бездной, которая голодным зверем заглатывала энергию, оставляя вокруг себя холодный ужас и тьму. Молодой маг почувствовал, как всхлипнула рядом сестра, и судорожно накрыл обоих щитом, притягивая её к себе в немой поддержке.