Эпилог

— Если вы и на этот раз ее не найдете, — сказала Кэрилена, — я озверею. И тогда всем здесь будет мало места!

Непонятно было, шутит она или говорит всерьез. Она отрезала кусочек пирожного, кромсая его так яростно, будто это была княгиня Мерит-Ман собственной персоной, и отправила в рот.

— Да ладно тебе, — примирительно ответила Илиана. — Рано или поздно найдем. Зачем так нервничать? Тебе теперь ничто не угрожает и…

— Не угрожает! — рявкнула Кэрилена так, что Илиана подпрыгнула от неожиданности. — Попробовали бы они еще мне угрожать! Астазар обещал, что женится на мне, когда все это закончится! А теперь я узнаю, что жениться он не может, потому что официально все еще женат на княгине, и развестись с ней не может, потому что она пропала! И мне что-то кажется, что даже если она найдется, начнется «ой, я не могу с ней развестись, меритские князья погрозят мне пальчиком»!

— Ты к нему несправедлива, — сказала Илиана. Она видела Астазара на советах, посвященных стратегии поисков княгини. Поиски велись на государственном уровне, как какая-нибудь военная кампания. И было совсем не похоже, чтобы Астазар горел желанием сохранить политический брак.

Кэрилена вернулась во дворец. Теперь она ничего не боялась, потому что император неожиданно стал по-настоящему первым лицом страны. Разница чувствовалась. Причем поразительная. Герцоги сидели тише мышей, боясь даже возмущаться за спиной. Астазар целыми днями пропадал в своем кабинете с новоназначенными советниками, о большинстве которых Илиана никогда раньше не слышала. Они разрабатывали новые своды законов и план политической реформы. Император собирался упразднить собственный пост, заменив его выборной должностью президента, а еще создать парламент. Конечно, не в ближайшие дни и не в ближайшие месяцы. На это должно было уйти несколько лет. Но он знал, что делает.

После победы над Химерником многое изменилось. Внешне страна жила по-старому, но… Конечно, поначалу царила суматоха. В головах еще не улеглись новые открытия. Узнав, что Потусторонние — это предметы, часть герцогов решила быстро завоевать их мир. Но маги, отправленные горе-завоевателями, вернулись ни с чем. Точнее, как раз кое с чем новым: Потусторонние не убили их, только вырастили по паре лишних ног, рук и ушей в самых неожиданных местах и предупредили, что так будет с каждым. Больше никто не нападал.

Из подземной тюрьмы извлекли живого и здорового, но невероятно злого Аттэма Олера. В церемониальном зале навели порядок. И все пошло своим чередом. Только Кэрилена бесилась.

Интересно, наедине с Астазаром она тоже такая неласковая? Илиана подумала об этом и фыркнула.

— Что смеешься? — недовольно буркнула сестра. — Вызвалась искать эту дурочку, так ищи!

Да, вызвалась. Лэй Меллер возглавил Тайную канцелярию, и Илиана попросилась в поисковую группу. Пожалуй, поиски княгини и меритского посла оставались единственной проблемой. Ну и еще поиски Феррена, который тоже бесследно исчез.

И был еще Шессхар. Не то чтобы Илиана причисляла его к проблемам… Но над его предложением она все еще думала. И его это злило. Она видела его нетерпение и досаду, но ничего не могла поделать. Разве что поменьше с ним общаться.

В результате они не виделись уже неделю, пока Шессхар пропадал в мире Потусторонних. С этим нужно было что-то решать. Но позже.

На вечер запланировали очередной этап обысков.

***

Ориентировки на пропавших разослали уже, наверное, всем акоскатским магам, даже отшельникам, сидящим в горах и лесах. Первым делом обыскали дворец. Не нашли никого, кроме парочки преступников, которых центральная полиция безуспешно ловила уже лет сорок. Преступники обосновались в подвалах, заросли бородами и притворялись глубокими маразматиками. Их сдали полиции и забыли. Ни княгини, ни посла, ни Феррена по-прежнему нигде не было.

Сегодня обыскивали первый подземный уровень, принадлежавший людям. Осматривать дома и улицы предстояло по очереди, с минимальной помощью артефактов. Артефакты для поисков имелись, но они не могли охватить сразу весь уровень. У княгини или того, кто ее похитил, могли быть свои артефакты, помогающие скрыться. Поэтому поисковая группа разделилась на пары и принялась пешком обходить улицы подземной части Коска. За пределами Коска работали уже другие группы.

Ходить пешком предстояло до самого утра.

В напарники Илиане достался неразговорчивый мужчина средних лет. Он косился на нее с легким пренебрежением. Но ее это уже ни капли не задевало.

Два часа пролетели незаметно. Артефакт молчал как заговоренный, когда его проносили мимо невысоких домов, упирающихся в свод подземной улицы. Илиане захотелось спать. Нонсенс, потому что Потусторонним не требовался сон. Но скука была властна и над ними.

На углу показалась небольшая площадь, уставленная знакомыми яркими киосками с напитками. Под землей больше ценился кофе или чай из бодрящих восточных трав. Без солнца местные жители постоянно ходили как сомнамбулы.

Илиана попросила напарника подождать и направилась к киоску. Но напарник побрел за ней, зевая.

— Один фруктовый, по… — начала она, склонившись к окошку, но ее слова заглушил вой артефакта. Тот заверещал как сирена. Напарник подскочил и выругался, потом повернул переключатель, и воцарилась блаженная тишина.

Илиана оглядывалась, все еще не понимая, что произошло.

— Меня ищут? — с надеждой спросили из окошка. — Значит, я уже достаточно скомпрометирована?

— Княгиня! — выдохнул напарник. Он дернулся к двери и остановился, не в силах решить, куда бросаться и какие выходы блокировать, чтобы княгиня не успела скрыться. Но она не собиралась бежать. Сама открыла дверь киоска и мирно села на свою скамейку в ароматном чайном царстве.

Илиана пораженно разглядывала ее. Княгиня была одета в простое коричневое платье и светлую косынку, как многие работницы с подземных уровней. И торговала чаем в киоске! Да если бы не артефакт, Илиана бы купила у нее чай, пошла дальше и ничего не заметила! Куда смотрели местные маги и полиция?

— Вас ищут, — сказал напарник, справившись со ступором. — Поэтому мы сейчас же препроводим вас во дворец.

— Препроводите, чего уж там, — ответила княгиня. — А я считаюсь опозоренной? Теперь Астазар Великий сможет со мной развестись?

— А зачем вам это? — не выдержала Илиана. Напарник недовольно взглянул на нее: не полагалось лезть с беседами к высочайшим особам, даже при таких обстоятельствах. Но любопытство было сильнее.

— Да просто мы с Ситаном решили сбежать под шумок, — заявила княгиня, выходя из киоска, пока напарник Илианы судорожно пытался решить, надевать ли на нее наручники. — До свадьбы, понимаете, побег бы замяли, а после — во дворце было не до того. Мы и ушли, как только смогли. Теперь все знают, что я сбежала с нашим послом, и император со мной разведется. И от нас все отстанут. Правда?

Ситан. Кажется, так звали меритского посла, господина Зиатурона. Медленно-медленно Илиана начинала осознавать, в чем дело. Получается, княгиня и посол были любовниками? И момент всеобщего хаоса показался им самым подходящим, чтобы сбежать?

Она сдавленно захихикала.

— Вообще-то все считали, что вас похитил… ну, к примеру, Байен Феррен.

— Да помолчите! — воскликнул напарник. Ситуация вышла из-под его контроля.

— Сами вы помолчите! Я всю жизнь молчала, когда мне говорили, что делать! — огрызнулась княгиня. — Надеюсь, здесь братья меня не достанут, и я смогу наконец-то спокойно жить. Я все просчитала. Теперь я должна стать ненужной.

Илиана решила не говорить, что тонкий княжеский расчет провалился. Все-таки княгине предстояло получить именно то, к чему она стремилась. Так какая разница, помог в этом расчет или случай?

***

Скандал, конечно, получился незабываемый. Братья княгини, меритские князья Энгит и Нарален, примчались в Коск с намерением устроить разнос и сестре, и Астазару. Однако этому новому Астазару сложно было устроить разнос. Князья пошипели и удалились, а бывшая императорская невеста осталась в Акоскате. Вместе со своим нареченным, которого с позором уволили с должности посла. Но он не унывал — по словам княгини, на подземном уровне он устроился работать истопником и был вполне доволен жизнью.